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Por Jon Cohen y Dennis Normile.

CHINA.- ¿Ha vuelto la pesadilla? Esa es la pregunta que muchos se hicieron en los primeros 10 días de este año, después de que surgiera una nueva forma de neumonía en Wuhan, una megaciudad en el centro de China.

El brote revivió los recuerdos del síndrome respiratorio agudo severo (SRAS), la enfermedad que surgió en China en 2002 y enfermó a 8098 personas en 37 países antes de que fuera anulada en el verano de 2003.

Al igual que el SRAS, los casos de neumonía de Wuhan estaban vinculados a un mercado vendiendo innumerables especies de animales vivos, y parecen ser causadas por un nuevo miembro de la familia del coronavirus estrechamente relacionado con el virus del SARS. Y una vez más, China parecía ser menos que comunicativa con la información.

Hoy, los expertos mundiales en salud están respirando un poco más fácilmente. Cuando Science fue a la prensa, solo una de las 42 personas que se sabe que estaba infectada había muerto: un hombre de 61 años que ya padecía tumores abdominales y enfermedad hepática crónica. (El SARS tenía una tasa de mortalidad de 9.6%.)

Ninguna evidencia sugiere que el virus pase fácilmente entre humanos , lo que puede convertir un problema local en una crisis global. Y los investigadores chinos ahora han compartido la secuencia de seis genomas del virus aún sin nombre con el mundo.

Los científicos de otros países han utilizado los datos. La Organización Mundial de la Salud (OMS) planea publicar pronto una prueba de diagnóstico para el nuevo virus que fue desarrollado por Christian Drosten, virólogo del Hospital Universitario Charité de Berlín, y otros investigadores basados ​​en las secuencias lanzadas por China.

Detecta fragmentos de tres genes diferentes en el nuevo coronavirus que también están presentes en el virus del SARS. "Queríamos utilizar el SARS como base porque cada laboratorio de salud pública tiene el ARN del SARS como control positivo para que puedan comenzar de inmediato", dice Drosten, y señala que el SARS en sí no se ha detectado en humanos en 15 años. Ralph Baric, un investigador de coronavirus en la Universidad de Carolina del Norte, Chapel Hill,

Aún así, quedan muchas preguntas. Los investigadores no han identificado las especies animales en el mercado que albergaban el virus. Cuando surgió y el verdadero número de personas infectadas sigue siendo un misterio.

Mientras tanto, un caso en Tailandia, reportado el 13 de enero, en un turista que voló de Wuhan a Bangkok, llevó al Director General de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, a consultar a expertos sobre las respuestas al brote. El paciente no había visitado el mercado de Wuhan en el centro del brote pero había estado en otros mercados de animales, informó la OMS el 14 de enero .

El primer paciente conocido desarrolló síntomas, que pueden incluir dificultad para respirar y fiebre, el 8 de diciembre de 2019. Los funcionarios cerraron el mercado de mariscos el día de Año Nuevo, y no se han identificado nuevos pacientes en Wuhan desde el 3 de enero.

El virus no se encontró en 763 contactos cercanos de personas infectadas o en trabajadores de la salud, que a menudo se enferman durante brotes de virus que pueden transmitirse entre humanos. "Es un brote limitado", dice Xu Jianguo, quien dirige un laboratorio de enfermedades infecciosas en el Centro Chino para el Control y la Prevención de Enfermedades y dirige un comité de evaluación que asesora al gobierno chino. "Si no aparecen nuevos pacientes en la próxima semana, podría haber terminado".

La OMS dijo en una declaración del 12 de enero que estaba "tranquilizada por la calidad de las investigaciones en curso y las medidas de respuesta implementadas en Wuhan, y el compromiso de compartir información regularmente".

Pero otros criticaron la forma en que salió la información temprana. La noticia de que los investigadores habían descubierto un nuevo coronavirus apareció en una historia del 8 de enero en The Wall Street Journal ; Xu confirmó el hallazgo en una estación de televisión estatal varias horas después.

"No es una buena situación cuando The Wall Street Journal [informa] un coronavirus similar al SARS antes de que el gobierno chino lo anuncie", dice Baric.

El 10 de enero, Jeremy Farrar, un especialista en enfermedades infecciosas que dirige Wellcome Trust, con sede en Londres, tuiteó su preocupación por los rumores de que el gobierno chino no compartía "información crítica de salud pública" porque los investigadores chinos querían asegurar la publicación de sus hallazgos en alto -perfil de revistas primero.

Sin embargo, menos de 12 horas después, el biólogo evolutivo Edward Holmes de la Universidad de Sydney publicó una secuencia "inicial" del nuevo coronavirus en virological.org , en nombre de un consorcio liderado por Zhang Yong-Zhen de la Universidad de Fudan en Shanghai.

Al día siguiente, tres grupos que trabajan bajo la Comisión Nacional de Salud de China publicaron otras cinco secuencias del virus, reunidas de diferentes pacientes, en GISAID , una base de datos utilizada principalmente para compartir datos sobre virus de la gripe.

Las seis secuencias difieren poco entre sí, lo que el biólogo evolutivo Andrew Rambaut de la Universidad de Edimburgo dice que es "coherente con una fuente puntual", lo que significa que probablemente provenían del mismo lote de animales infectados en el mercado mayorista de mariscos de Huanan, que también vende aves, serpientes y carne de conejo. (Nunca se han encontrado coronavirus en los peces).

Pero el hecho de que los casos surgieron en el transcurso de 1 mes sugiere que la fuente era más de un grupo de animales en un lugar, Farrar dice: "Me preocupa que sea cual sea la exposición continuó, durante bastante tiempo ". El virólogo Guan Yi de la Universidad de Hong Kong está de acuerdo en que el brote de Wuhan fue causado por múltiples saltos de animales a humanos" por separado e independientemente ".

Cualquier especie que haya propagado el virus en el mercado puede haberlo detectado en algún reservorio natural. Muchos coronavirus se producen naturalmente en los murciélagos, y el nuevo virus está más cerca de cuatro virus de murciélago que tienen proteínas de superficie capaces de infectar células humanas. Aún así, Rambaut advierte que puede haber otro anfitrión natural. "Es bastante similar a un virus murciélago en partes de su genoma, pero no tanto en otras partes", dice.

Farrar señala que la mayoría de los casos confirmados hasta la fecha fueron leves, lo que significa que incluso antes de que los funcionarios de salud reconocieran el brote, el virus pudo haber infectado a muchas otras personas que nunca buscaron atención médica. Eso hace que sea prematuro concluir que el patógeno no se transmite de humano a humano, dice.

Las enfermeras y los médicos también pueden haberse infectado sin que nadie se dé cuenta, agrega: "Con un coronavirus, me sorprendería mucho si no hubiera una transmisión limitada de persona a persona". Hasta ahora, los casos han sido confirmados mediante la detección de ácido nucleico del virus, que desaparece después de que los pacientes se recuperan. Ahora que el virus ha sido aislado, los investigadores también pueden desarrollar pruebas de anticuerpos que detectan signos de infección pasada.

Aunque el brote parece limitado hasta la fecha, Farrar y otros aún temen que los viajes de cientos de millones de personas para la celebración del Año Nuevo Lunar el 25 de enero puedan propagar el virus desde Wuhan, un importante centro de transporte, a otras ciudades. "Con la gente, la comida y los animales se mueven", dice Farrar, quien sospecha que este brote "no va a desaparecer pronto".